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猛犸象遗骸现身俄罗斯永久冻土层--大自然的慷慨馈赠

2011-07-08  

  这些意外发现既是驰鹿牧民赚钱的宝藏,也是科研人员破解动物灭绝之谜的突破口。

猛犸象遗骸现身俄罗斯永久冻土层--大自然的慷慨馈赠

  科研人员解剖名叫卢芭(Lyuba)的毛茸茸的猛犸象(又名长毛象)遗骸,取样进行DNA分析。照片来源:俄新社/法新社/盖帝创意(Getty Images)

  15年前,瓦西里?伊万诺维奇瞥见湖边伸着个奇形怪状的东西。这位驰鹿猎人匆匆沿着芦苇丛生的湖岸赶了过去,小心翼翼地把这个东西从泥里拔了出来。伊万诺维奇说,是根猛犸象(又名长毛象)象牙。他妻子瓦莲京娜补充,这根不太大,但那儿有很多象牙。

  伊万诺维奇是一名生活在偏远的俄罗斯亚马尔半岛的驰鹿游牧民。亚马尔半岛位于西伯利亚西北,是北极冻原上一片广阔荒凉的不毛之地。20075月,另一名驰鹿牧民恰恰在这里意外发现了一具雌性猛犸象幼崽尸体;尸体保存完好。这名牧民给象崽取了他妻子的名字卢芭(Lyuba)

  猛犸象于最后一个冰川纪末灭绝,神秘莫测地从地球上消失了。约9,700年后的今天,越来越多的猛犸象遗骸重现于俄罗斯正在解冻的永久冻土层。俄罗斯专家认为,全球气候变化迅速,探究猛犸象灭绝的原因可能会让我们进一步明晰我们自己的生存前景。

  俄罗斯国立大学地理学系资深科学家、猛犸象专家费奥多尔?罗曼年科思忖道,恐龙灭绝了,猛犸象灭绝了,我们可能就是下一个。他接着补充,猛犸象是我们通向气候和生态变化研究道路上的一扇窗户。

  罗曼年科上周带着一架苏联时期产的老掉牙的箱式照相机、一把结实耐用的铁锹,花了好几天时间在冻原上东挖西撅。

  绿色和平组织最近发起了一次科考活动,旨在研究气候变化的影响,结果没发现新的猛犸象遗骸。但罗曼年科已经在前几次考察时意外找到猛犸象头盖骨、臼齿和象牙。猛犸象数量曾经达到5百万只,与原始人一起游弋于欧亚大陆北部冰冷的大草原。

  罗曼年科也是到过弗兰格尔岛的少数探险家之一。弗兰格尔岛属俄罗斯管辖,是个人迹罕至的北极岛屿。近在3,700年前,弗兰格尔岛还是矮种猛犸象群的家园。罗曼年科感到不可思议,这儿是它们逃过第四纪冰川期的避难所。当被问及猛犸象最终消亡的原因时,罗曼年科回答,原因有两个。第一个是环境变化,其次是人类。

  据估算,俄罗斯境内每年出土5吨猛犸象象牙。这些象牙可不仅仅是科学探索的对象,还是赚钱的大买卖。雅库特自治共和国位于俄罗斯远东地区,面积相当于整个欧洲。从5月到9月,职业收藏家成群结队如洪水一般冲至雅库特自治共和国的冻原;避开北极熊,有时坐船有时乘直升机,在扑哧作响的河岸四处采挖。

  猛犸象象牙价格视质量而定。一根5米长的象牙可以卖到数万美元。俄罗斯甚至有自己的猛犸象寡头 - 古生物学家费奥多尔?辛德洛夫斯基。辛德洛夫斯基主管莫斯科的冰川纪博物馆。冰川纪博物馆深受民众喜爱,你可以在这儿跟高大的猛犸象合影留念,还能见到披毛犀、穴狮、麝香牛、欧洲野牛、大驰鹿和绝种第四纪更新世马。

  有证据表明猛犸象象牙交易至少2000年前就开始了。早在1611年,第一根猛犸象象牙在伦敦出售。到18世纪,大量象牙被发掘,加工成国际象棋、台球、钢琴键、甚至鼻烟壶。

  1917年布尔什维克革命彻底摧毁了欣欣向荣的私营猛犸象产业,所有的发掘出土古物都被收归国有。苏联解体后,20世纪90年代的俄罗斯处于无政府状态。猛犸象发掘活动复兴,但很多是非法进行,象牙都被黑社会帮派走私出俄罗斯,进入有钱的西方收藏家手中。

  莫斯科的古生物学博物馆二楼展厅收藏有1842年于雅库特发现的大型猛犸象化石。古生物学博物馆上周游人如织,大部分游客都是举家而来。

  博物馆员工坦言,《侏罗纪公园》唤醒了人们对恐龙的兴趣。电影《冰河世纪》及两部续集(今年夏天最新续集《冰河世纪3》公映)正如《侏罗纪公园》,掀起了猛犸象科普旅游热。

  《冰河世纪》由一群可爱的史前动物主演,其中有树懒、剑齿虎和性情乖戾的猛犸象曼尼(Manny)。博物馆研究员亚历山大?塔利斯可夫说,人们一直都对猛犸象感兴趣,但目前有一股猛犸象热。当被问及好莱坞是否从科学角度正确的展现了曼尼,塔利斯可夫答道:他表现不坏。

  言归冻原,驰鹿牧民说发现猛犸象遗骸很大程度上是运气好。一年中大部分时间,435英里长的亚马尔半岛被白雪覆盖。亚马尔半岛由无数波光粼粼的湖泊组成。有些大湖乍一看象海洋,而有的小湖大小跟水塘差不多。牧民们指出,某个湖泊里就可能藏着猛犸象墓地或者下一个木乃伊一样的卢芭。

  发现卢芭的那个驰鹿牧民出售卢芭,换了两辆雪地车和一年的食物。这具猛犸象木乃伊在他的驰鹿皮帐篷外放了好几天,可能都已经被饿急了的雪橇犬撕咬过。科研人员后来证实这只新生的小象一个月大,死于4万年前。卢芭陷入泥沼中窒息而死。

  这具冻尸结果是迄今发现的最完整的史前动物标本,但卢芭仍旧未能回答一直困扰着人类的问题 - 猛犸象在地球上繁衍生息数十万年后为什么神秘消失了?罗曼年科正在堪察无边无垠的冻原。他表示,大约9000年前猛犸象在地球上生存了很长一段时间,然后无影无踪了。我想找出原因。

  长毛象的历史

  直到1万年前,猛犸象生活在北欧、西伯利亚和北美。有3种理论解释它们的突然灭绝:气候变化、原始人狩猎、陨星。3米高的矮种猛犸象种群一直在俄罗斯的弗兰格尔岛存活到3700年前,它们与现代大象有很近的血缘关系。部分科研人员提议,如果提取西伯利亚猛犸象冻尸的DNA进行克隆实验,猛犸象就有望重返地球。

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